« Notre analyse a révélé que le fait d’avoir un chien est en fait une protection contre la mort, quelle qu’en soit la cause « , a déclaré Caroline Kramer, endocrinologue de l’Université Mount Sinai et auteur principal d’une nouvelle revue systématique de près de 70 ans de recherche mondiale publiée mardi dans « Circulation », un journal de l’American Heart Association.
L’examen des bienfaits pour la santé du meilleur ami de l’homme a analysé des recherches impliquant près de 4 millions de personnes aux États-Unis, au Canada, en Scandinavie, en Nouvelle-Zélande, en Australie et au Royaume-Uni.

« La possession d’un chien était associée à une réduction de 24 % de la mortalité toutes causes confondues « , a déclaré M. Kramer, professeur adjoint à la division d’endocrinologie et métabolisme de l’Université de Toronto.

La méta-analyse a révélé un avantage encore plus grand pour les personnes qui avaient déjà eu une crise cardiaque ou un AVC.
« Pour ces gens, avoir un chien était encore plus bénéfique. Le risque de mourir d’une maladie cardiovasculaire était réduit de 31 % « , a dit M. Kramer.
Les chiens et les maladies survivantes
Une étude distincte menée auprès de plus de 336 000 Suédois et Suédoises, également publiée mardi dans « Circulation », a également révélé que les propriétaires de chiens avaient de meilleurs résultats de santé après avoir subi un événement cardiovasculaire majeur comme une crise cardiaque ou un AVC.
Les crises cardiaques et les accidents vasculaires cérébraux sont les principales causes de décès dans le monde, selon l’Organisation mondiale de la santé.
L’avantage était le plus élevé pour les propriétaires de chiens qui vivaient seuls.
« La partie la plus intéressante de cette étude est que les personnes qui vivent seules semblent en fait tirer le plus grand bénéfice à la fois du groupe des victimes d’une crise cardiaque et du groupe des victimes d’un AVC « , a déclaré la propriétaire du chien, le Dr Martha Gulati, rédactrice en chef de CardioSmart.org, la plateforme de formation du American College of Cardiology pour patients.

« Les personnes qui vivaient avec un chien avaient en fait moins de mortalité que celles qui vivaient seules et qui n’avaient pas de chien « , explique Gulati, qui n’a participé à aucune étude.
Les survivants d’une crise cardiaque qui vivaient seuls et qui possédaient des chiens présentaient un risque de décès de 33 % inférieur à celui des personnes qui ne possédaient pas de chien. Les survivants d’un AVC vivant seuls présentaient un risque de décès réduit de 27 %.
« Nous savons que la solitude et l’isolement social sont de puissants facteurs de risque de mort prématurée et notre hypothèse était que la compagnie d’un animal de compagnie peut atténuer ce risque « , a déclaré Tove Fall, professeur agrégé d’épidémiologie à l’Université d’Uppsala en Suède.
« Les propriétaires célibataires doivent faire toutes les promenades de chiens et nous savons que l’activité physique est importante pour la réadaptation après un infarctus du myocarde ou un accident vasculaire cérébral « , ajoute M. Fall.
Observatif mais significatif
Les deux études publiées étaient fondées sur l’observation, ce qui signifie que les chercheurs ne peuvent pas prouver que la possession d’un chien est la cause directe de l’augmentation de l’espérance de vie ou de l’amélioration de la santé après une crise cardiaque ou un AVC ; seul un essai clinique aléatoire pouvait répondre à ces questions.
« Est-ce le chien ou les comportements ? » demanda Gulati. « Est-ce parce que vous faites de l’exercice ou parce qu’il y a une différence dans le type de personne qui choisirait d’avoir un chien par rapport à quelqu’un qui ne le ferait pas ? Sont-ils en meilleure santé ou plus riches ? Nous ne savons pas ces choses. »

L’American Heart Association cite des études selon lesquelles les propriétaires d’animaux de compagnie qui promènent leur chien font jusqu’à 30 minutes d’exercice de plus par jour que ceux qui ne marchent pas.
« Certaines études suggèrent que les personnes qui ont des chiens ont un meilleur profil de cholestérol et une tension artérielle plus basse « , dit Kramer, qui est propriétaire d’un chien.
« Une étude, ma préférée, a révélé que le simple fait de caresser un chien peut réduire votre tension artérielle autant qu’un médicament, dit Kramer.
D’autres études suggèrent que les chiens fournissent de la compagnie et de l’affection qui peuvent réduire l’anxiété et la dépression. C’est particulièrement important après une maladie grave, comme une crise cardiaque ou un accident vasculaire cérébral.
« Nous savons que si vous souffrez de dépression après une crise cardiaque, vous risquez davantage d’avoir de mauvais résultats « , a dit M. Gulati, ce qui est l’une des raisons pour lesquelles tant d’hôpitaux ont commencé à utiliser des chiens thérapeutiques pour les patients cardiaques.
En fait, un certain nombre de cardiologues croient tellement aux avantages de posséder un chien qu’ils prescrivent un chien à leurs patients, s’ils croient que la personne peut s’occuper adéquatement d’un animal domestique.

« Je sais que beaucoup de mes patients me disent souvent qu’après une crise cardiaque ou un accident vasculaire cérébral, est-ce que je peux même prendre soin d’un chien ? Ils s’inquiètent parce qu’ils ne veulent pas laisser le chien seul s’il leur arrive quelque chose « , a dit Gulati.
« Mais si possible, je les encourage toujours à prendre un chien, a-t-elle dit, peut-être un chien plus âgé qui a besoin d’être sauvé et pas un chiot qui sera plus difficile à gérer.

Quel est le plat à emporter ?
Bien que ces études non randomisées ne puissent  » prouver  » que l’adoption ou la possession d’un chien mène directement à une réduction de la mortalité, ces conclusions solides sont certainement au moins évocatrices à cet égard « , a déclaré le Dr Glenn Levine, président du groupe de rédaction de l’énoncé scientifique de l’American Heart Association sur la propriété des animaux domestiques.
Cependant, l’AHA affirme également que la possession d’un animal de compagnie est un engagement de bienveillance qui s’accompagne de certains coûts et responsabilités financières, de sorte que  » le but premier de l’adoption, du sauvetage ou de l’achat d’un animal de compagnie  » ne devrait pas être de réduire le risque cardiovasculaire.
Selon les Centers for Disease Control and Prevention, les études montrent que les chiens diminuent le stress et favorisent la relaxation et ont un impact sur presque toutes les étapes de notre vie.

« Ils influencent le développement social, émotionnel et cognitif des enfants, favorisent un mode de vie actif et ont même été capables de détecter les crises d’épilepsie à venir ou la présence de certains cancers « , a déclaré le CDC.

Est-ce que cela signifie que même les plus jeunes bénéficient d’avoir un chien ?
« La compréhension générale de la santé cardiovasculaire est que plus tôt nous adoptons des comportements plus sains, mieux c’est « , dit Kramer. « Alors, comme marcher, ne pas fumer. Et je pense que la possession de chiens en fait peut-être partie. »